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zoom RSS 地球から40光年離れたところにスーパーアース発見

<<   作成日時 : 2017/04/23 08:41   >>

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ネットのニュースをチェックしていたら、気になるニュースを見つけた(テレビのニュースでもやっていたけど)。それは、
「地球の40光年先にスーパーアース発見、生命体の証拠確認に有望視」
という記事だ。

ちょっと前に、地球に最も近い恒星プロキシマ・ケンタウリ(Proxima Centauri)の周りを地球サイズの惑星が発見され、さらに地球から40光年離れた恒星系トラピスト1(TRAPPIST-1)に地球に似た惑星が発見された。それらの惑星はハビタブルゾーン(habitable zone; 生命居住可能領域、ゴルディロックス・ゾーンともいう)にあり、液体の水が存在する可能性があるという記事を見つけ、ブログにも書いたが、またもや似たような発見があったようだ。

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主星の赤色矮星の周りを公転する太陽系外惑星「LHS 1140b」のイメージ画像。
[Image Credit: M. Weiss/CfA]

今回発見された惑星もトラピスト1と同じ距離 − 地球から40光年離れたところにあるが、場所は異なっていて、海の怪物「ケートス(Cetus)」をかたどったくじら座にあるようだ(トラピスト1は水瓶座の方向)。主星は「LHS 1140」と呼ばれる太陽の1/5ほどの大きさの小さな赤色矮星で、温度もずっと低い。その周りを今回発見された「LHS 1140b」と名付けられた惑星が回っている。

天文学者の研究チームは、チリにある望遠鏡を使って、惑星が恒星の前を横切るときに主星がわずかに減光する様子を観測した。この方法は恒星面通過(トランジット法)と呼ばれる系外惑星を検出する方法として用いられている方法の一つなのだ。

観測の結果、LHS 1140bの直径は地球の約1.4倍で、25日で主星の周りを回っていて、主星とこの惑星との間の距離は太陽と地球の距離の1/10ほどしかなく、誕生したのは50億年ほど前であることがわかったという。主星とLHS 1140bの間の距離が非常に近いことから、これが太陽系の話であれば、惑星の表面は焦土と化し、大気や表層水は全て剥ぎ取られてしまうところだが、今回見つかったLHS 1140bでは、主星が小さな赤色矮星で表面温度が低く、惑星が主星から受け取る光の量は、地球が太陽から受け取る量の半分ほどしかないため、惑星は表面が適度な温度になるハビタブル・ゾーン内にあるようだ。

また、LHS 1140bの重力がどの程度主星を引っ張っているかを観測した結果、LHS 1140bの質量は地球の約7倍であることがわかったという。このことは、この惑星はガス惑星ではなく、おそらく高密度の鉄のコアを持つ岩石質の惑星であることを示唆している。

これらのことから、この「スーパーアース(Super Earth、巨大地球型惑星)」LHS 1140bの表面には液体の水が存在できる環境で、生命が存在する可能性が有望視されているのだ。

最近、太陽系外に、地球によく似たハビタブル・ゾーンにあり、生命存在の可能性が示唆されている惑星に発見が相次いでいるが、研究者によれば、これまでに発見された惑星はどれも、本当の意味で地球に似ているとは言いがたかったが、今回発見されたLHS 1140bは観測しやすく、生命生存に適した条件を備えている可能性が高く、大きな期待を寄せているという。

今後、計画されているジェームズ・ウェッブ宇宙望遠鏡、巨大マゼラン望遠鏡、欧州超大型望遠鏡などの最先端の大型観測装置を使って、惑星の大気を観測して、生命存在を示す最初の証拠が示されるかもしれないと期待されている。今後の観測に期待したい。


関連記事はこちら。
AFPBB Newsの記事:http://www.afpbb.com/articles/-/3125723
ナショナルジオグラフィックの記事:http://natgeo.nikkeibp.co.jp/atcl/news/17/042000152/
ハーバード・スミソニアン天体物理学センターの記事:https://www.cfa.harvard.edu/news/2017-13
MITの記事:http://news.mit.edu/2017/another-new-potentially-habitable-planet-discovered-0421
過去のブログ(1):http://49576125.at.webry.info/201610/article_7.html
過去のブログ(2):http://49576125.at.webry.info/201703/article_1.html

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